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 Novedades de HTML 4



La afirmación a nivel mundial de la red como instrumento de comunicación no jerárquico hizo surgir, entre otras, la hasta entonces inédita figura del usuario programador. Quien escribe no olvida la diferencia entre el HTML y los lenguajes de programación propiamente dichos (VB, Java y otros), pero el aspecto que es preciso destacar es la afirmación de un usuario activo y participativo, que no se limita a recopilar información, sino que propone a la comunidad diversos contenidos, grandes o pequeños.
Este desarrollo revolucionario de la difusión de la información se debe en su mayor parte a las peculiaridades del nuevo medio Internet, pero también a la simplicidad con la que es posible crear documentos para el web. Obviamente estamos hablando del HTML, que desde 1989 rige ininterrumpidamente la suerte del web.

El HTML ha tenido, y tiene, un desarrollo impetuoso y, en muchos aspectos, similar al de Internet. Un desarrollo que se intentó regular por primera vez en noviembre de 1995, con la definición por parte de la Internet Engineering Task Force (IETF) del HTML 2.0. Cuando nació esta primera versión oficial, el desarrollo de este lenguaje la sobrepasaba ya, hasta el punto de que no se incluían en ella, por ejemplo, las tablas, que los navegadores presentes en el mercado habían adoptado desde hacía ya tiempo. En marzo de 1995, el W3C (World Wide Web Consortium) empezó a trabajar en una versión 3.0 destinada a aportar numerosas y fundamentales modificaciones a la versión precedente. Sin embargo, al mismo tiempo que el W3C trabajaba, Microsoft y Netscape ofrecían nuevas versiones de sus respectivos navegadores que contenían nuevas marcas, las cuales, en última instancia, hacían imposible la definición de un estándar. Así el W3C abandonó la redacción de la versión 3.0 para pasar directamente a la 3.2. El resultado, a decir verdad, no fue exaltante. Las principales novedades de la versión 3.2. fueron: las tablas, los caracteres a color, los apliques java, las marcas superscript y subscript y las Client Side Image. Como se puede ver, todos ellos eran elementos que desde hacía tiempo los navegadores habían implementado y los webmáster utilizaban para la creación de sitios Internet.

Recorriendo la historia del HTML resulta, por tanto, evidente la distancia entre lo que las "instituciones oficiales" establecen como estándar y lo que en realidad sucede en el web. Esta situación se debe, por un lado, a las estrategias comerciales de los dos grandes competidores (MS y Netscape) y, por el otro, al genético "frenesí" de la red. Esta especie de "doble marcha" no ha permitido hasta ahora la definición de un estándar para el HTML. No es raro que los dos navegadores principales adopten para producir un mismo efecto marcas diversas e incompatibles. Como es evidente, esto repercute negativamente en los webmáster que se ven obligados a realizar una elección entre los dos productos.

El W3C se ha comprometido a definir oficialmente el nuevo estándar denominado "Cougar" (en vías de estudio), tal y como queda finalmente expresado en el documento "W3C Proposed Recommendation".
Ha nacido así el HTML 4.0 con objetivos y perspectivas diversos de sus antecesores. A diferencia del pasado, tanto Netscape como Microsoft se han comprometido a implementar los trabajos del W3C y, sobre todo, a aceptar los resultados haciendo compatibles los respectivos navegadores.
Conviene recordar que el W3C es un consocio formado por: Adobe, Hewlett Packard, IBM, Microsoft, Netscape, Novell, SoftQuad y Sun Microsystems.

El HTML 4.0 señala el definitivo acercamiento al Dynamic HTML, aunque no es ésta la única innovación importante:

    Caracteres

    Se ha adoptado el juego de caracteres ISO/IEC:10646, que incluye todo tipo de carácter en cualquier idioma. Esto significa que el W3C ha tenido en cuenta el desarrollo del web a nivel mundial y que será posible insertar en una misma página idiomas o caracteres de idiomas diferentes, que hoy generarían tan solo texto incomprensible y "enloquecido".

    Accesibilidad

    HTML 4.0 tiene en cuenta las limitaciones ante las que se encuentran las personas discapacitadas, y, para facilitar su acceso a documentos hipertextuales, prevé instrumentos tales como:

  • distinción entre estructura base y contenido de un documento gracias a las hojas de estilo;
  • tablas que permiten el acceso a las personas ciegas;
  • formularios que pueden ser seleccionados mediante teclas de selección rápida;
  • mapas "clicables" que pueden mostrar texto en alternativa a las imágenes;
  • soporte de las marcas title y lang para todos los elementos;
  • descripciones pormenorizadas de tablas, imágenes, marcos, etc.;
  • soporte de los elementos ABBR y ACRONYM;
  • posibilidad de usar, en las hojas de estilo, lenguajes de comunicación como tty, braille y otros.

    Object

    En el HTML 4.0 se podrán insertar elementos ejecutables multimedia. Para ello, la marca OBJECT sustituirá a las actuales IMG y APPLET. Esta marca omnicomprensiva permite incluir imágenes, vídeo, sonidos y programas de ejecución en el documento mediante una técnica jerárquica que especifica varias opciones según el ambiente en que opera el navegador del usuario.
    Para poner un ejemplo de la marca OBJECT y de su característica de generar opciones, a continuación puedes ver un código destinado a mostrar en alternativa (1) un aplique que genera la imagen animada de una bandera al viento; la misma animación en formato Mpeg (2); y, finalmente, una imagen fija JPG de la bandera:

    <OBJECT title="Una bandera" classid="java:Flag.class" width="300" height="200">
    <OBJECT data="flag.mpeg" type application/mpeg">
    <OBJECT src="flag.jpg">

    <FONT SIZE=4>Una bandera</FONT>

    </OBJECT>
    </OBJECT>
    </OBJECT>


    Hojas de estilo

    El HTML fue proyectado para gestionar páginas individuales. Si bien esto permitió la definición de un lenguaje simple y directo, en la actualidad no responde ya a las necesidades de sitios compuestos a menudo por miles de páginas. A ello se une el problema de la dificultad de colocación de imágenes y texto dentro del documento con el que se enfrentan los profesionales gráficos.
    El HTML 4.0 intenta solucionar estos problemas con la adopción de las hojas de estilo, las cuales pueden insertarse dentro de un documento hipertextual de tres maneras diversas:

  • mediante un archivo externo;
  • mediante el encabezamiento general de cada uno de los documentos; o bien
  • mediante la especificación de los atributos en cada una de las marcas.

    Explotando a fondo las hojas de estilo, es posible modificar la estructura de diversas páginas actuando en un único archivo externo que determine el aspecto de las mismas.
    Las hojas de estilo están destinadas a sustituir la costumbre, cada vez más extendida, de los diseños de página creados mediante instrumentos inadecuados, como las tablas.
    El marcado HTML deberá, por tanto, retomar su originaria función de definición de la estructura lógica del documento, dejando la gestión del diseño de página a las hojas de estilo.
    Las hojas de estilo no deben ser necesariamente HTML. Algunos lenguajes especializados como el CSS (Cascading Style Sheets u Hojas de Estilo en Cascada) permiten reunir directrices de estilos procedentes de diversas fuentes, haciendo que una prevalga sobre la otra según las decisiones tomadas por el webmáster.

    Tablas

    El modelo definitivo de tablas del HTML 4.0 retoma la primera redacción del HTML+. El modelo precedente fue redactado respondiendo a los requisitos de control en la presentación de datos que exigían las nuevas necesidades de la red.
    HTML 4.0 permite un notable control de las tablas (basadas en RFC1942), que están orientadas exclusivamente a la presentación de datos y no, como sucede actualmente, a la definición de formatos de página.
    Entre otros, se ha introducido el nuevo elemento COLGROUP que permite crear grupos de columnas especificando alineación y tamaño.
    En particular, retomando cuanto establecido oficialmente en el documento W3C Proposed Recommendation, las innovaciones más importantes relativas a las tablas son:

  • posibilidad de alineación para caracteres indicados como "." y ":" (por ejemplo, será posible alinear una columna de números por el punto decimal);

  • introducción de una mayor flexibilidad;

  • posibilidad de obtener tablas desplazables con cabeceras fijas, además de un adecuado soporte para las tablas interrumpidas durante las páginas de impresión;

  • simplificar las tablas importadas para adecuarse al modelo SGML CALS; la última redacción hace que el atributo sea compatible con las últimas versiones de los navegadores más populares;

  • introducción de un nuevo elemento que permite reagrupar una serie de columnas con anchura y propiedades de alineación diferentes por uno o más elementos; rules="basic" ha sido sustituido por rules="groups".

    Formularios

    Se han introducido nuevos atributos destinados a salvar algunas lagunas de la versión HTML 3.2:

  • el atributo accesskey se encarga de especificar un acceso directo mediante el teclado a los campos del formulario;

  • con readonly, un atributo complementario, los webmáster pueden prohibir la modificación de los campos del formulario;

  • el elemento LABEL añade una etiqueta con un particular formulario de control.
    El elemento FIELDSET reagrupa campos relacionados entre sí y, junto con el elemento LEGEND, puede utilizarse para denominar el grupo. Estos dos nuevos elementos permiten una mejor interpretación e interacción;

  • una nueva serie de atributos onchange-INPUT, junto con el soporte para los lenguajes script, hace que los formularios de los proveedores puedan verificar los datos introducidos por el usuario;

  • el elemento INPUT posee un nuevo atributo accept que permite a los autores especificar una lista de medios o tipos de estructura para el input;

  • el nuevo elemento BUTTON se puede usar para enriquecer de manera distinta los formularios, además de los tradicionales "submit" y "reset".

    Script

    HTML 4.0 prevé la posibilidad de asociar script a los formularios, de manera que aumente el grado de interactividad con el usuario sin tener que servirse para ello de complejas aplicaciones java.

    Impresión

    HTML 4.0 permite imprimir páginas web sin obtener por ello una mera y simple reproducción de la página. El programador 4.0 tiene la posibilidad de definir lo que se imprimirá y cómo se imprimirá cuando el usario pulse la tecla "Imprimir" del propio navegador.

    Modificación de los elementos respecto a HTML 3.2

    Los nuevos elementos del HTML 4.0 son:
    Q, INS, DEL, ACRONYM, LEGEND, COLGROUP, BUTTON, y FIELDSET

    Los elementos que se desaprueban son:
    ISINDEX, APPLET, CENTER, FONT, BASEFONT, STRIKE, S, U, DIR, y MENU

    Los elementos considerados obsoletos son:
    XMP, PLAINTEXT, y LISTING
    en lugar de los cuales se usará exclusivamente la marca PRE

En última instancia, en nuestra opinión, HTML 4.0 responde plenamente a las exigencias actuales de la red, gracias también al esfuerzo y a la buena voluntad de los componentes del W3C.
Actualmente el HTML 4.0, a diferencia del pasado, es para los webmáster un punto de referencia válido, un estándar avanzado, no anacrónico.


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